Archives mensuelles : octobre 2021

Les curieux dessins de la couverture et l’énigme de leur(s) auteur(s)

À la mesure du luxe de l’ouvrage Hetzel-Perrault-Doré, la couverture est somptueuse. Elle est décorée d’ornements graphiques et de dessins figuratifs sur le plat et sur le dos, qui intriguent. Ils sont plus ou moins clairement en relation avec des contes précis, et certains de ceux du dos sont même audacieux. Comment les comprendre ? Et qui en est l’auteur : Gustave Doré, l’illustrateur de l’ouvrage, ou Auguste Souze, le graveur-doreur de la couverture ?

La reliure et la couverture

L'édition Hetzel des contes de Perrault illustrés par Gustave Doré (photomontage).
L’édition Hetzel des contes de Perrault illustrés par Gustave Doré. Vue des plats de couverture et du dos (photomontage).

Commençons par examiner attentivement la reliure. Il s’agit d’une reliure industrielle qui utilise pour matériau de couvrure la percaline (décorée avant la couvrure à l’aide de plaques à gaufrer et de plaques à dorer). L’édition Hetzel est proposée en deux couleurs : rouge et bleu nuit. Le rouge est plébiscité par les acheteurs, et fort de son succès, devint emblématique de l’édition Hetzel.

Sur la couverture, on peut lire « ENGEL REL » sur le filet doré qui encadre la composition, au 1er comme au 2e plat : il s’agit de la signature du relieur Jean Engel (1811-1892).

Signature du relieur Jean Engel

Comme on peut le voir, le médaillon central contient le titrage du livre « Les contes de Perrault, compositions de Gustave Doré, édition Hetzel » encadré de quatre motifs figuratifs évoquant les contes, placés aux quatre coins de la couverture.

Le nom du relieur Engel figure aussi dans les volutes du décor du médaillon central du titre, à droite suivant la courbe du motif végétal. Cela signifie que c’est lui qui a commandé la plaque à dorer à un graveur en fer à dorer. On peut voir sa signature sur le motif symétrique : A. SOUZE. Il s’agit d’Auguste Souze (1829-1900), les deux lettres « S C » (abréviation de “sculpsit”) juxtaposées à son nom indiquent qu’il a gravé les plaques de la composition de la couverture ; la dorure est aussi réalisée à son atelier. Signatures du relieur Jean Engel et de l'ornemaniste Auguste Souze sur le plat de couverture.

Le dos de l’ouvrage, comme nous pouvons le voir ci-dessous, est également orné1 : le décor a été réalisé à partir d’une plaque à dorer à compartiments, et reprend le titrage « contes des fées », « Perrault », « composition de G. Doré », mais aussi « collection Hetzel », « P.-J. Stahl » (pseudonyme de Pierre-Jules Hetzel) qui a signé la préface. Les éléments de texte alternent avec six motifs frappés aux fers à dorer évoquant les contes. Ces fers spéciaux gravés sont la propriété de l’éditeur.

Les contes de Perrault illustrés par Gustave Doré. Édition Hetzel, 1862. Dos

Les dessins

Revenons maintenant aux dessins figuratifs de la couverture, probablement commandés par l’éditeur Hetzel. Dans les quatre écussons entourés d’un motif végétal décor rocaille, on peut voir des objets symboliques des contes. Mais est-il si facile de les associer chacun à un conte précis ? En haut à gauche, la quenouille renvoie certainement à « La Belle au bois dormant », à droite la couronne et le sceptre évoquent possiblement « Peau d’Âne ». En bas à gauche, la clé croisant l’épée renvoie indéniablement à « La Barbe bleue », tandis qu’à droite, le coutelas serait peut-être celui de l’ogre du Petit Poucet. Mais l’ouvrage comporte neuf récits. Pourquoi seulement ces dessins et ces contes en particulier ?

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  1. Le dos est celui de l’exemplaire de la Bibliothèque du château de Chantilly. Nous remercions Marie-Pierre Dion et Hélène Jacquemard pour cette image. []